I commercianti di materie prime raccolgono miliardi mentre i prezzi aumentano per tutti gli altri

Doug King ha creato il suo hedge fund nei primi giorni del super-ciclo delle materie prime nel 2004. Era perfettamente sincronizzato: la vorace domanda cinese ha alzato il prezzo di qualsiasi cosa, dal petrolio al rame, a livelli record. Gli investitori hanno inondato il settore delle materie prime. Al culmine, King’s Merchant Commodity Fund gestiva circa $ 2 miliardi.

Ma il boom si è interrotto bruscamente dopo la crisi finanziaria globale del 2008 e l’inizio della rivoluzione dello shale statunitense. I prezzi sono crollati, sono usciti grossi fondi istituzionali e molti hedge fund specializzati hanno chiuso.

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Più di un decennio in avanti, King sta vivendo uno dei migliori anni della sua carriera: quest’anno un boom delle materie prime su vasta scala ha spinto il suo hedge fund di quasi il 50% mentre le materie prime dall’acciaio ai semi di soia hanno raggiunto i massimi pluriennali. Le materie prime sono tornate e, dai fondi pensione ai commercianti di materie prime fisiche, tutti stanno facendo soldi. La domanda ora è se si tratti di uno snapback temporaneo della pandemia o segnali un cambiamento a lungo termine nella struttura dell’economia globale. King non ha dubbi.

“Stiamo affrontando uno shock inflazionistico strutturale”, ha detto King. “C’è molta domanda repressa e tutti vogliono tutto ora, proprio ora.”

Per la prima volta dagli anni pre-crisi prima del 2008, il boom delle materie prime significa che le banche centrali sono preoccupate per l’inflazione. La manifestazione avrà anche un impatto politico. Con il petrolio tornato a 75 dollari al barile, Arabia Saudita e Russia sono tornate al posto di guida del mercato globale dell’energia, un notevole ritorno dai prezzi negativi di poco più di un anno fa. Il boom è anche uno sviluppo sgradito per i responsabili politici che affrontano la crisi climatica: l’aumento dei prezzi delle materie prime renderà il passaggio più costoso.

La Cina, dipendente dalle importazioni di materie prime per alimentare milioni di fabbriche e cantieri, è così nervosa che il governo ha cercato di abbassare i prezzi, minacciando repressioni sugli speculatori e rilasciando scorte strategiche. Ha funzionato in una certa misura – il rame ha rinunciato a tutti i suoi guadagni quest’anno – ma i prezzi in tutto il complesso rimangono robusti: il minerale di ferro è ancora vicino a un record, i prezzi dell’acciaio negli Stati Uniti sono triplicati quest’anno, il carbone è salito a un massimo di 13 anni e i prezzi del gas naturale sono in lacrima.

Anche dopo il recente pullback, l’indice Bloomberg Commodities Spot, una misura di 22 prezzi delle materie prime, è aumentato del 78% dal minimo di marzo 2020 quando la pandemia ha colpito per la prima volta.

E il petrolio greggio, la merce più cruciale dell’economia globale, continua a crescere mentre il mondo emerge dal blocco e l’alleanza OPEC+ mette un limite all’offerta. I prezzi di riferimento del Brent sono aumentati del 45% quest’anno, spingendo i trader e le banche di Wall Street a parlare di nuovo del potenziale per i prezzi di superare i 100 dollari al barile per la prima volta dal 2014.

Poiché i prezzi sono aumentati, anche l’interesse di Wall Street è aumentato. La conferenza annuale degli investitori Robin Hood, che ogni anno riunisce i luminari degli hedge fund da Paul Tudor Jones a Stanley F Druckenmiller e Ray Dalio, ha caratterizzato un panel sulle materie prime all’inizio di giugno – la prima volta in almeno cinque anni che la conferenza ha trovato il tempo per discutere materie prime.

Jeff Currie, veterano capo della ricerca sulle materie prime di Goldman Sachs Group, che sostiene un mercato rialzista a lungo termine per le materie prime nonostante la recente svendita di metalli e cereali, afferma che c’è spazio per molti più investimenti nel mercato.

“Le materie prime sono tornate in voga”, ha detto Currie, ma finora l’entusiasmo per i prezzi alle stelle non ha ancora attirato i flussi di denaro che il settore ha sfruttato durante il boom del 2004-2011.

Per quegli investitori e commercianti fisici che hanno già versato denaro nelle materie prime, scommettendo sulla ripresa post-pandemia, il rally li ha inondati di denaro.

Prendete Cargill Inc. Il più grande commerciante mondiale di materie prime agricole ha guadagnato più soldi solo nei primi nove mesi del suo anno fiscale che in qualsiasi anno intero della sua storia, poiché l’utile netto ha superato i 4 miliardi di dollari.

O Trafigura Group, il secondo più grande commerciante di petrolio indipendente al mondo, dove gli oltre 2 miliardi di dollari di utile netto registrati nei sei mesi fino alla fine di marzo sono stati quasi quanto quelli realizzati durante il suo anno migliore di sempre.

“Le nostre principali divisioni commerciali stanno sparando su tutti i cilindri”, ha affermato Jeremy Weir, amministratore delegato di Trafigura.

Depositi di mais in un terminal per cereali Cargill in Ucraina. Il reddito dell’azienda è salito di oltre $ 4 miliardi nei primi nove mesi dell’anno fiscale. Immagine: Vincent Mundy/Bloomberg

Per i consumatori, tuttavia, il boom delle materie prime significa riaccendere i ricordi dell’elevata inflazione. Per ora, le aziende stanno assorbendo principalmente il peso dell’impatto, spingendo l’inflazione di fabbrica in alcuni paesi, inclusa la Cina, ai massimi da oltre un decennio. Ma prima o poi anche i consumatori ne pagheranno il prezzo.

Da Unilever a Procter & Gamble Co, le aziende hanno annunciato piani per aumentare i prezzi nel breve termine.

“Stiamo assistendo a livelli di inflazione delle materie prime che non vedevamo da molto tempo”, ha detto agli investitori Graeme Pitkethly, direttore finanziario di Unilever, dopo aver divulgato i risultati del primo trimestre. “L’inflazione delle materie prime che stiamo vedendo sta avendo un impatto su tutte le attività”.

La velocità e l’ampiezza del rally, che ha interessato decine di materie prime, dall’olio vegetale al carbone, hanno spinto molti a parlare di un nuovo superciclo delle materie prime, simile a quello iniziato quasi due decenni fa quando la rapida industrializzazione della Cina ha cambiato la struttura del mondo economia.

Gli economisti in genere definiscono un superciclo come un periodo di domanda anormalmente forte che compagnie petrolifere, minatori e agricoltori lottano per eguagliare, innescando un rally che sopravvive a un normale ciclo economico. Prima della Cina, il secolo della storia moderna ha visto tre distinti supercicli di materie prime, ciascuno guidato da un evento socioeconomico di trasformazione. L’industrializzazione degli Stati Uniti ha innescato la prima all’inizio del 1900, il riarmo globale ne ha alimentato un altro negli anni ’30 e la ricostruzione dell’Europa e del Giappone dopo la seconda guerra mondiale ne ha alimentato un terzo negli anni ’50 e ’60.

L’emergere di un quinto superciclo sarebbe un evento importante. Il rally dei prezzi sostiene il discorso di un nuovo boom: il Bloomberg Commodity Spot Index, un paniere di 23 materie prime, è di quasi 500 punti, eguagliando i picchi del 2007-08 e del 2010-11. Eppure, ciò che è più probabile che accada è che il mondo stia ancora subendo l’impatto del superciclo guidato dalla Cina, ora turbocompresso da cambiamenti economici controintuitivi innescati dalla pandemia di coronavirus.

Inizialmente, il Covid era una cattiva notizia per la domanda di materie prime. Il mondo è andato in blocco, i viaggi sono precipitati e le fabbriche sono state chiuse. Il prezzo di tutto, dal petrolio al rame, ha seguito il consumo, scendendo bruscamente tra marzo e maggio dello scorso anno. Ma dopo i primi mesi, il mondo ha iniziato a rimettersi in piedi e i modelli di consumo sono cambiati in un modo che ha favorito le materie prime.

Per apprezzare quanto accaduto, la chiave è comprendere la tipica relazione tra domanda di materie prime e ricchezza. Generalmente i paesi poveri consumano poche materie prime perché la maggior parte della spesa è dedicata ai bisogni primari, come cibo e alloggio.

Il punto debole per le materie prime sono i paesi con un reddito pro capite compreso tra $ 4 000 e $ 18 000, la fascia di reddito medio in cui la Cina è entrata nei primi anni 2000. Si traduce in modo sproporzionato in domanda di materie prime perché è al livello in cui i paesi si urbanizzano e si industrializzano. A quelle fasce di reddito pro capite, le famiglie hanno soldi per comprare automobili, elettrodomestici e altri beni che richiedono molte materie prime. I paesi industrializzati costruiscono anche ferrovie, autostrade, ospedali e altre infrastrutture pubbliche.

La spesa ovunque si è spostata dai servizi ai beni bloccati. Fotografo: Christopher Dilts/Bloomberg

Al di sopra di $ 20.000 pro capite, la domanda di materie prime inizia a raffreddarsi poiché le popolazioni più ricche dedicano una ricchezza incrementale a servizi come una migliore istruzione, salute e svago.

La pandemia di coronavirus ha alterato quelle dinamiche. Con molte famiglie bloccate, la spesa si è spostata dai servizi ai beni ovunque, anche nelle nazioni più ricche come gli Stati Uniti. Per molti versi, i consumatori americani ed europei si sono comportati per alcuni mesi come i loro omologhi nei paesi emergenti, spendendo di tutto, dalle nuove biciclette agli schermi televisivi.

L’economia statunitense offre il miglior esempio della tendenza. La spesa complessiva dei consumatori rimane al di sotto della tendenza 2018-19, ma ciò maschera un’enorme divergenza tra la spesa in beni e servizi. Secondo il Peterson Institute for International Economics, la spesa delle famiglie in beni è ora superiore dell’11% al trend pre-pandemia; mentre la spesa in servizi, come vacanze, ristoranti o intrattenimento, rimane del 7% inferiore al trend pre-pandemia.

“Politica monetaria ultra accomodante, stimolo fiscale senza precedenti, domanda repressa, solidi bilanci delle famiglie e risparmi record si combinano per dipingere un quadro di una traiettoria di crescita resiliente e forte”, ha affermato Saad Rahim, capo economista di Trafigura. Lo stimolo fiscale ha altri paralleli con i mercati emergenti poiché i governi occidentali stanno prendendo di mira la spesa per le infrastrutture, promettendo di riabilitare le loro autostrade, ferrovie e ponti.

I governi sono anche desiderosi di costruire un futuro più verde, spendendo per l’elettrificazione per allontanarsi dai combustibili fossili. Anche se questa è una cattiva notizia per carbone e petrolio, significa una maggiore domanda di materie prime come rame, alluminio e metalli per batterie come cobalto e litio che sono fondamentali per la transizione energetica.

“I prezzi delle materie prime rimarranno forti ancora per molto”, ha affermato Ivan Glasenberg, CEO uscente del gigante delle materie prime Glencore. Per la prima volta le due superpotenze mondiali, gli Stati Uniti e la Cina, stavano spingendo contemporaneamente grandi progetti infrastrutturali come un modo per salvare le loro economie dall’impatto della pandemia di coronavirus, ha affermato.

L’offerta fatica a recuperare. Alcuni dei colli di bottiglia sono dovuti a mosse deliberate dei paesi produttori, come l’alleanza OPEC+, che l’anno scorso ha ridotto la produzione di petrolio. E altri sono dovuti alla difficoltà di gestire miniere, fonderie, macelli e fattorie nel mezzo della pandemia.

I metalli delle batterie come il litio sono fondamentali per gli sforzi di elettrificazione globali. Immagine: Qilai Shen/Bloomberg

Fondamentale per la longevità del rally, c’è un vincolo strutturale dell’offerta che significa che i prezzi elevati potrebbero non funzionare come segnale per aumentare la produzione e alla fine riportare il mercato in equilibrio.

Le forze che rallentano la risposta dell’offerta sono duplici. In primo luogo, le aziende sono sotto pressione da parte di azionisti e tribunali affinché si uniscano alla lotta contro il cambiamento climatico, riducendo la loro produzione di combustibili fossili come carbone, petrolio e gas. In secondo luogo, gli stessi azionisti chiedono che gli amministratori delegati li ricompensino con dividendi più elevati, lasciando a loro volta meno soldi per espandere le miniere o trivellare nuovi pozzi.

L’impatto di queste forze è già evidente in alcuni angoli del mercato delle materie prime, dove le aziende hanno smesso di investire in nuove forniture diversi anni fa. Prendi il carbone termico, per esempio. Le società minerarie hanno ridotto le spese almeno dal 2015. Con la ripresa della domanda, i prezzi del carbone sono balzati a livelli mai visti in 10 anni. Lo stesso è accaduto nel minerale di ferro, dove i prezzi sono saliti ai massimi storici all’inizio di quest’anno. Il prossimo sarà probabilmente il petrolio, dove le aziende stanno tagliando significativamente le spese.

Per i rialzisti delle materie prime, come Doug King, il gestore di hedge fund, è il segnale di raddoppiare. “Questo è l’inizio di un vero e proprio ciclo di boom – questo non è un picco transitorio”, ha detto.

© 2021 Bloomberg

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