Il Sudafrica potrebbe adottare un’economia del gas?

SIMONE MARRONE: sto chattando con Stefano Marani. È l’amministratore delegato di Renergen. Dichiarazione di non responsabilità in anticipo: detengo azioni di Renergen. Stefano, apprezzo la mattina presto. Voglio provare a dare un’idea dei processi e delle tempistiche per arrivare alle fasi di produzione 1 e 2. Ovviamente, il nostro obiettivo qui è Renergen, ma c’è una storia più grande da capire come l’estrazione mineraria o il business arrivino a quella capacità. Come ho capito – Fase 1, dove sei attualmente con quello? Questa è la tua prima parte, quasi una prova di concetto intorno al business.

STEFANO MARANI: Buongiorno. Si corretto. La Fase 1 è sempre stata un proof of concept, sia per noi che per gli Stati Uniti. Ovviamente, la Fase 1 è stata finanziata da un prestito della Overseas Private Investment Corporation, o ora Developmental Finance Corporation, DFC. Proof of concept: prendilo con le pinze. È ancora quasi un investimento da un miliardo di rand, poco più di 800 milioni di rand.

Questo entrerà in funzione per noi quest’anno finanziario. Stiamo parlando di portare il gas nell’impianto durante il quarto trimestre e poi di metterlo nei camion e di trasferirlo ai clienti poco dopo. Questo è l’equivalente, solo per metterlo sotto forma di energia a cui le persone possono pensare, la Fase 1 produrrà da qualche parte circa 75 000 litri di equivalente diesel di energia al giorno.

SIMONE MARRONE: Wow. Va bene. E quella prova del concetto è che c’è ciò che ci si aspetta nel terreno. Ovviamente, hai fatto la ricerca, hai fatto lo scavo, hai detto (è lì) – è una prova del concetto che c’è qualcosa nel terreno. Inoltre, in una certa misura tu e il tuo team potete realizzare questo e realizzarlo effettivamente?

STEFANO MARANI: Sì. Penso che la prova del concetto non fosse necessariamente tanto quanto a ciò che era nascosto sottoterra. Abbiamo riserve provate e risorse provate, quindi è tutto lì. Penso che la prova del concetto fosse più sul fatto che le aziende sudafricane potessero o meno adottare un’economia del gas.

L’altra parte è ovviamente l’elio. La fase 1 produce 350 kg di elio al giorno. Anche se non sembra molto, devi apprezzare che il gas è (a) incredibilmente costoso, (b) follemente raro e 350 kg sono circa 1,5 volte l’intero consumo del Sudafrica. Quindi è significativo.

SIMONE MARRONE: Una quantità molto grande di palloncini a gas allo stesso tempo, perché l’elio per me è sempre quei palloncini di compleanno.

Mi piace il tuo punto sull’adozione di un’economia del gas, e questo è un cambiamento. Tutta la nostra economia è stata idrocarburi, petrolio e GNL (gas naturale liquefatto); e tu hai la tua criogenia. Parlando di camion, ricordo di aver funzionato a GNL. Ricordo i camion frigoriferi – hai qualche IP intorno a questo. C’è una sorta di cambiamento all’interno dell’economia più ampia. Sta succedendo questo cambiamento? Vedi clienti che dicono, aspetta, questo sembra davvero qualcosa che vale la pena provare.

STEFANO MARANI: Hai accennato a Imperial un po’ prima e al fatto che gli stranieri stanno iniziando a vedere un valore in Sud Africa. Penso che sia una tendenza in aumento. E quello che vedrai è che, quando questi stranieri iniziano ad entrare, inizieranno a far rispettare i loro criteri ESG (ambientali, sociali e di governance) alle aziende sudafricane. Siamo un’economia sporca, siamo un’economia sporca. E quello che stiamo vedendo è che a livello internazionale, a livello globale, la spinta e il passaggio dal diesel al gas non hanno precedenti. La ragione di ciò è che mentre un veicolo elettrico, un veicolo elettrico, è ottimo per la tua e la mia auto alla fine sulla strada, non puoi alimentare un grande camion con carico utile combinato da 51 tonnellate con EV. Anche se dovessi raggiungere il limite teorico di ciò che una batteria può immagazzinare, non sarà mai economicamente sostenibile nelle condizioni sudafricane. Quindi le persone hanno bisogno di alternative. Hai bisogno di una maggiore densità di energia, ed è qui che entra in gioco il GNL.

SIMONE MARRONE: E poi la Fase 2. Hai raccolto un po’ di soldi il mese scorso andando verso la Fase 2. Hai il tuo proof of concept. Ora stai facendo, suppongo, una fattibilità più dettagliata al riguardo. E poi inizierai a lavorare su quello che è significativamente più grande, in particolare nello spazio dell’elio, il progetto di Fase 2 per Renergen nei tuoi campi.

STEFANO MARANI: È corretto. Ovviamente abbiamo avuto una campagna di trivellazione. Quella campagna di trivellazione ha avuto un successo monumentale, molto, molto più di quanto pensassimo. E ora tutti i dati dei pozzi che abbiamo perforato sono passati ai nostri ingegneri dei giacimenti negli Stati Uniti, e sono impegnati a stilare i numeri. Abbiamo due team di ingegneri, Saipem ed EPCM, per iniziare a progettare come sarà la Fase 2 e come saranno gli studi di fattibilità. Questo andrà poi anche ai nostri ingegneri del serbatoio.

E speriamo che nei prossimi uno o due mesi saremo in grado di annunciare esattamente al mercato (a) cosa c’è sottoterra in termini di molecole pure e grezze che sono economicamente fattibili da estrarre, e (b) quale fase 2 sembra, ovviamente con tutti i meccanismi di finanziamento associati e quant’altro. Ma siamo abbastanza fiduciosi e stiamo lavorando per una tempistica per trasformare la Fase 2 nel 2023. E, come hai detto, vediamo come sarà il punto di svolta quando Renergen metterà davvero il segno sul mix energetico sudafricano.

SIMONE MARRONE: A questo punto – e senza mancare di rispetto – è una sorta di avvio/rampa nel 2023.

STEFANO MARANI: Certo, siamo piccoli.

SIMONE MARRONE: E il 2023 è dietro l’angolo. Questo è abbastanza vicino.

Voglio passare rapidamente alla storia dell’elio, in cui mi sono imbattuto forse tre anni fa. Sto leggendo i risultati di Party Shack negli Stati Uniti e dicono (hanno) numeri davvero, davvero brutti perché non sono riusciti a procurarsi alcun elio, e quindi nessun palloncino di elio. Pertanto le loro vendite hanno sofferto durante quel particolare periodo.

L’elio ha una storia piuttosto selvaggia. È stata una riserva strategica negli Stati Uniti, anche se ho capito che l’hanno invertita. E poi ho cercato di invertire il contrario. La storia dell’elio negli Stati Uniti è stata una corsa sfrenata, in particolare nell’ultimo decennio o giù di lì, poiché la riservano “non strategica”.

STEFANO MARANI: Non potresti avere una squadra di scrittori di fiction in una stanza, anche se prendessi la squadra di Game of Thrones, in grado di inventare una storia più fantastica dell’elio. Quindi sì, hai ragione. È iniziato poco prima della prima guerra mondiale. Il segretario alla difesa degli Stati Uniti ha preso in prestito denaro dalla Fed per costruire la riserva strategica ad Amarillo in Texas, e l’idea era di costruire aerei per la logistica e per i bombardamenti. Quello era praticamente l’unico uso dell’elio – nel sollevamento.

E poi è arrivato Oppenheimer; non il nostro Oppenheimer, Oppenheimer negli Stati Uniti è arrivato durante la seconda guerra mondiale. Mentre sulla carta sembrava tutto a posto, in realtà non poteva costruire nulla senza l’elio. E così il segretario alla Difesa ha preso in prestito molto più denaro e ha costruito una riserva di elio davvero, davvero grande.

E poi con la Guerra Fredda, ovviamente, ciò ha richiesto una quantità eccessiva di elio. È arrivato al punto in cui la Fed ha voluto indietro i suoi soldi. Quindi la Fed ha messo insieme questo atto chiamato Helium Stewardship Act, che ha costretto la Riserva a mettere all’asta l’elio commercialmente.

Ora, quello che non avevano previsto era che poco dopo aver messo insieme quell’atto, erano state inventate le scansioni MRI – e le risonanze magnetiche usano una quantità eccessiva di elio, sia nella loro produzione che nel loro funzionamento. Non puoi fare una risonanza magnetica o una TAC senza elio. Non è possibile. Ciò ha letteralmente portato al punto in cui il consumo di elio ha ampiamente superato le forniture fresche di elio provenienti dal terreno, con il risultato che ha finito per esaurire questa riserva. E, come hai detto, nel 2018 il governo degli Stati Uniti ha dichiarato l’elio il secondo elemento più critico per la sicurezza nazionale degli Stati Uniti. È un problema. È un vero problema. Ci sono senatori e membri del Congresso che cercano di vietare la parata dei palloncini di elio di Macy’s negli Stati Uniti.

SIMONE MARRONE: (ridacchiando) Per salvare. Questo è tutto. L’elio era (per) il sollevamento, ma in questi giorni è ugualmente in parte medico.

Lo lasceremo lì. Stefano Marani, CEO di Renergen, abbiamo cercato di avere un’idea di come si passa da una sorta di mining greenfield alla produzione finale nel 2023. Mancano due anni, proprio dietro l’angolo.

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