Quando la Cina dominerà il mondo?

Quando la Cina supererà gli Stati Uniti per diventare la più grande economia del mondo?

Poche domande sono più consequenziali, che si tratti dei dirigenti che si chiedono da dove verranno i profitti a lungo termine, degli investitori che valutano lo status del dollaro come valuta di riserva globale o dei generali che elaborano strategie su punti critici geopolitici.

Moneyweb Insider
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A Pechino, dove hanno appena festeggiato il centesimo anniversario del Partito comunista cinese, i leader stanno facendo del loro meglio per presentare il cambio di testimone come imminente e inevitabile. “La nazione cinese”, ha detto la scorsa settimana il presidente Xi Jinping, “sta marciando verso un grande ringiovanimento a un ritmo inarrestabile”.

All’inizio della crisi di Covid-19, quando la Cina è riuscita a controllare le infezioni e mantenere la crescita anche se gli Stati Uniti hanno subito centinaia di migliaia di morti e una grave recessione, molti erano inclini ad essere d’accordo. Più di recente, una ripresa inaspettatamente veloce degli Stati Uniti ha mostrato quanta incertezza rimane intorno ai tempi della transizione, e anche se accadrà del tutto.

Il discorso di Xi Jinping alla cerimonia per il centenario del PCC, trasmesso in diretta a Shanghai il 1 luglio. Immagine: Qilai Shen/Bloomberg.

Se Xi realizza riforme che stimolano la crescita e il suo omologo statunitense, il presidente Joe Biden, non è in grado di far passare le sue proposte per il rinnovo delle infrastrutture e l’espansione della forza lavoro, le previsioni di Bloomberg Economics suggeriscono che la Cina potrebbe conquistare il primo posto, detenuto dagli Stati Uniti da ben un secolo, non appena il 2031.

Ma questo risultato è tutt’altro che garantito. L’agenda delle riforme della Cina sta già languendo, le tariffe e altri limiti commerciali stanno interrompendo l’accesso ai mercati globali e alle tecnologie avanzate e lo stimolo Covid ha alzato il debito a livelli record.

Lo scenario da incubo per Xi è che la Cina potrebbe seguire la stessa traiettoria del Giappone, pubblicizzato anche come potenziale sfidante degli Stati Uniti prima che crollasse tre decenni fa. Una combinazione di fallimento delle riforme, isolamento internazionale e crisi finanziaria potrebbe fermare la Cina prima che raggiunga il vertice.

Un’altra possibilità, allettante per gli scettici, se i dati ufficiali sul PIL cinese sono esagerati, il divario tra la più grande e la seconda economia del mondo potrebbe essere maggiore di quanto sembri e chiudersi a un ritmo più lento.

In tutto questo rapporto, ci riferiamo al livello nominale del PIL in dollari, ampiamente considerato come la migliore misura della forza economica. Sulla misura alternativa della parità del potere d’acquisto, che tiene conto delle differenze nel costo della vita ed è spesso utilizzata per misurare la qualità della vita, la Cina ha già conquistato il primo posto.

Nel lungo periodo, tre fattori determinano il tasso di crescita di un’economia. Il primo è la dimensione della forza lavoro. Il secondo è lo stock di capitale: tutto, dalle fabbriche alle infrastrutture di trasporto, alle reti di comunicazione. Infine c’è la produttività, ovvero l’efficacia con cui i primi due possono essere combinati.

In ciascuna di queste aree, la Cina ha di fronte un futuro incerto.

Inizia con la forza lavoro. La matematica è semplice: più lavoratori significa più crescita e meno lavoratori significano meno. Qui sta la prima sfida della Cina. La bassa fertilità – l’eredità della politica del figlio unico – significa che la popolazione in età lavorativa della Cina ha già raggiunto il picco. Se la fertilità rimane bassa, si prevede che si ridurrà di oltre 260 milioni nei prossimi tre decenni, un calo del 28%.

Consapevole dei rischi, la Cina ha cambiato rotta. I controlli sulla fertilità sono stati allentati. Nel 2016 il limite è stato elevato a due figli. Quest’anno, il governo ha annunciato che ne erano ammessi tre. Nel frattempo, i piani per aumentare l’età pensionabile potrebbero mantenere i lavoratori più anziani al lavoro più a lungo.

Anche se le riforme avranno successo, sarà difficile per la Cina compensare l’impatto del freno demografico. E potrebbero non riuscirci. Le regole non sono l’unica cosa che impedisce alle famiglie di avere più figli: c’è anche il costo elevato di cose come l’alloggio e l’istruzione. “Il motivo per cui non ho comprato tre Rolls Royce non è perché il governo non me lo ha permesso”, ha scritto un netizen in risposta alla notizia dei tre figli.

Le prospettive per la spesa in conto capitale non sono così fosche: nessuno si aspetta che il numero di ferrovie, robot di fabbrica o torri 5G si riduca. Ma dopo anni di crescita vertiginosa degli investimenti, ci sono molti segnali che ora portano rendimenti decrescenti. L’eccesso di capacità nell’industria, le città fantasma di edifici vuoti e le autostrade a sei corsie che si snodano in terreni agricoli scarsamente popolati illustrano il problema.

Con la forza lavoro destinata a ridursi e la spesa in conto capitale già esagerata, è la produttività che detiene la chiave per la crescita futura della Cina. Potenziarlo, pensa la maggior parte degli economisti occidentali, richiede azioni come l’abolizione del sistema scricchiolante hukou (che lega i lavoratori al loro luogo di nascita), livellando il campo di gioco tra giganti di proprietà statale e agili imprenditori e riducendo le barriere alla partecipazione straniera nell’economia e sistema finanziario.

I pianificatori industriali di Pechino hanno il loro progetto e la Cina ha una lunga esperienza di riforme volte a favorire la crescita. Con la Cina solo circa il 50% efficiente come gli Stati Uniti nel modo in cui combina lavoro e capitale, c’è ancora molto spazio per migliorare.

Entro il 2050, Bloomberg Economics prevede che la produttività della Cina raggiungerà il 70% del livello degli Stati Uniti, collocandola nella fascia tipica dei paesi con un livello di sviluppo comparabile.

La Cina sarà in grado di mantenere la promessa: stimolare la crescita non con più lavoratori e investimenti infiniti, ma con lavoratori più intelligenti e tecnologie più avanzate? Sfortunatamente per Pechino, e in contrasto con le elaborate coreografie delle celebrazioni per il centesimo anniversario del Partito Comunista, non tutte le determinanti della crescita futura sono sotto il loro controllo.

I legami globali stanno iniziando a logorarsi. Un recente sondaggio Pew ha rilevato che il 76% degli americani ha un’opinione sfavorevole della Cina, un livello record. Non sono soli. Il gioco delle colpe sulle origini del Covid, la crescente preoccupazione per i diritti umani nello Xinjiang e la draconiana legge sulla sicurezza nazionale di Hong Kong hanno contribuito a oscurare la visione globale dell’ascesa della Cina.

Se i legami con gli Stati Uniti e i loro alleati continuano a logorarsi, il flusso transfrontaliero di idee e innovazioni che ha fatto così tanto per accelerare l’ascesa della Cina inizierà a prosciugarsi. Pechino sta già ottenendo un’anteprima di come potrebbe essere. L’Europa si sta ritirando da un importante accordo di investimento e l’India sta chiudendo la porta alla tecnologia cinese.

Un elaborato esercizio degli economisti del Fondo monetario internazionale ha rilevato che in uno scenario estremo, con la Cina e gli Stati Uniti che dividono il mondo in sfere di influenza separate, il PIL cinese del 2030 potrebbe subire un calo dell’8%, rispetto a un caso base in cui i legami rimangono stabili .

Una combinazione di stallo delle riforme interne e isolamento internazionale potrebbe portare in gioco un altro scenario estremo: la crisi finanziaria.

Dal 2008, il rapporto credito/PIL della Cina è balzato dal 140% al 290%, con lo stimolo del Covid che ha contribuito all’ultima spinta. In altri paesi, un così rapido aumento dei prestiti ha preannunciato problemi futuri.

Attingendo allo studio sulle crisi finanziarie di Carmen Reinhart e Kenneth Rogoff, Bloomberg Economics stima che un tracollo in stile Lehman potrebbe spingere la Cina in una profonda recessione seguita da un decennio perduto di crescita vicina allo zero.

Ci sono anche dubbi diffusi sull’affidabilità dei numeri ufficiali di crescita della Cina. Gli stessi leader del paese hanno riconosciuto il problema. I dati sul PIL sono “creati dall’uomo”, ha affermato l’attuale premier Li Keqiang quando era a capo della provincia del Liaoning. Per una lettura più affidabile, ha preferito guardare i numeri per cose come la produzione di elettricità, il trasporto merci su rotaia e i prestiti bancari.

Uno studio degli economisti dell’Università cinese di Hong Kong e dell’Università di Chicago ha suggerito che tra il 2010 e il 2016 la crescita “vera” del PIL cinese è stata di circa 1,8 punti percentuali inferiore a quella suggerita dai dati ufficiali. Se la Cina è infatti già su un percorso di crescita più lento, superare gli Stati Uniti diventa più difficile.

Non sotto l’occhio di Biden

“Questo non accadrà sotto il mio controllo”, ha detto Biden quando gli è stato chiesto dell’ambizione della Cina di prendere il primo posto globale. “Perché gli Stati Uniti continueranno a crescere”.

Per gli Stati Uniti, come per la Cina, la strada per una crescita più rapida passa attraverso l’espansione della forza lavoro, l’aggiornamento dello stock di capitale e l’innovazione tecnologica. Le infrastrutture e i piani familiari di Biden rappresentano un anticipo di trilioni di dollari per fare proprio questo. Innalzando la crescita statunitense su un binario più veloce, potrebbero ritardare l’ascesa della Cina.

Riunendo tutti questi fili insieme, Bloomberg Economics ha costruito scenari per l’esito della corsa economica USA-Cina.

Se tutto va bene per la Cina, dalle riforme interne alle relazioni internazionali, allora potrebbe iniziare il prossimo decennio faccia a faccia con gli Stati Uniti e poi accelerare in lontananza.

È nell’interesse di Xi che il mondo lo veda come il percorso inevitabile. Se i leader politici, i dirigenti aziendali e i gestori degli investimenti sono convinti che la Cina sia pronta per il primato, hanno un forte incentivo a salire sul carro, trasformando la profezia di successo di Pechino in una che si autoavvera.

E Xi ha dalla sua la logica dello sviluppo. La popolazione cinese di 1,4 miliardi è quattro volte più grande di quella del PIL pro capite degli Stati Uniti è attualmente inferiore al 20% del livello degli Stati Uniti. Basterebbe solo convergere un po’ di più affinché la Cina possa rivendicare il primo posto. Il passato successo di sviluppo della Cina, così come quello dei vicini asiatici Giappone e Corea del Sud, suggerisce che non dovrebbe essere un’impresa troppo ardua.

Ma come mostra la storia a scacchi degli ultimi cento anni della Cina, lo sviluppo non è predestinato. In occasione del centenario l’attenzione, comprensibilmente, è sui successi degli ultimi quarant’anni. Nei primi decenni, il record del Partito nel fornire crescita è stato, per non dire altro, molto meno impressionante. Mentre Xi abbandona il vincolo dei limiti di mandato e si prepara per un terzo mandato come presidente, alcuni temono un ritorno delle disfunzioni della leadership che hanno rovinato il precedente periodo di dominio comunista.

Se i dubbi iniziano a insinuarsi, è possibile un’altra strada. Riforme bloccate, legami globali logori, forza lavoro in calo e crisi finanziaria potrebbero mantenere la Cina indefinitamente al secondo posto.

Metodologia

Bloomberg Economics ha previsto i potenziali tassi di crescita per la Cina e gli Stati Uniti utilizzando un quadro contabile di crescita standard, sommando i contributi di lavoro, capitale e produttività totale dei fattori. All’interno di tale quadro, esploriamo scenari di base, al rialzo e al ribasso per la Cina, tenendo conto di una serie di fattori:

  • Le riforme cinesi. Nel nostro caso di base assumiamo che la produttività totale dei fattori della Cina aumenterà da circa il 50% del livello degli Stati Uniti oggi a circa il 70% nel 2050. Nel nostro scenario al rialzo, la TFP sale all’85% del livello negli Stati Uniti. Nello scenario al ribasso raggiunge solo il 55%.
  • Disaccoppiamento. Modelliamo l’impatto del disaccoppiamento in base alla relazione tra globalizzazione, legami commerciali bilaterali e produttività. Il nostro caso di base presuppone che la Cina perda il 5% dei guadagni dalla globalizzazione, equivalente a una parziale rottura dei legami con gli Stati Uniti. Il nostro scenario al ribasso presuppone che la Cina perda il 13%, equivalente a rompere tutti i legami con gli Stati Uniti. Nel nostro scenario al rialzo, i legami con gli Stati Uniti rimangono intatti.
  • Fertilità. Nel nostro caso base e scenario al ribasso, assumiamo la traiettoria di bassa fertilità delle Nazioni Unite (circa 1,25 nascite per donna). Il nostro scenario al rialzo assume il percorso di fertilità media delle Nazioni Unite (circa 1,75 nascite).
  • Età pensionabile. L’età pensionabile legale in Cina dovrebbe essere aumentata a 65 (da 60) per gli uomini ea 60-65 (da 50-55) per le donne. Il caso base presuppone un rialzo graduale, che termina nel 2030. Lo scenario al rialzo presuppone che il cambiamento sia completato entro il 2025. Nello scenario al ribasso, è completato nel 2040.

Inoltre, esploriamo due scenari più estremi:

  • Crisi finanziaria. Mettiamo una crisi finanziaria del 2030 in cima al nostro scenario al ribasso, attingendo alle stime dell’impatto sulla crescita dallo studio di Reinhart e Rogoff.
  • Esagerazione dei dati. Basandosi su uno studio del 2019 condotto da accademici dell’Università cinese di Hong Kong e dell’Università di Chicago, presumiamo che il tasso di crescita ufficiale della Cina sia stato sopravvalutato di circa 1,8 ppt dal 2010 e che la crescita potenziale si sia spostata su un percorso corrispondentemente più lento.

Per gli Stati Uniti, oltre al nostro caso base, identifichiamo uno scenario al rialzo in cui l’aumento dell’immigrazione, la spesa per le infrastrutture e l’innovazione spostano l’economia su un percorso di crescita leggermente più rapido.

© 2021 Bloomberg

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