Sardine a colazione, soccorsi in ipotermia: la storia delle Olimpiadi del 1920 a corto di soldi, post-pandemia

Dall’inizio della pandemia globale, è infuriato il dibattito sull’opportunità o meno di Tokyo di andare avanti con i Giochi Olimpici, che ora si apriranno il 23 luglio.

Gli stessi accesi dibattiti sono stati ascoltati l’ultima volta che sono stati organizzati giochi olimpici a seguito di una pandemia globale: le Olimpiadi estive del 1920 ad Anversa.

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Il Comitato Olimpico Internazionale (CIO) credeva fermamente che le Olimpiadi avrebbero aiutato a riunire il mondo, non solo dopo la devastante pandemia di influenza spagnola che ha ucciso almeno 50 milioni di persone, ma anche il tumulto della prima guerra mondiale.

A soli sei mesi dall’armistizio che ha posto fine al conflitto – e nel bel mezzo della pandemia – Pierre de Coubertin, fondatore delle Olimpiadi moderne e presidente del CIO, chiamato una sessione straordinaria del CIO per assegnare le Olimpiadi del 1920 ad Anversa in riconoscimento delle sofferenze del Belgio.

I giornali di tutto il mondo sono d’accordo. Sul principale quotidiano sportivo francese, L’Auto, i giornalisti hanno chiesto “Belgio – non si sono guadagnati i Giochi?”.

Nonostante l’entusiasmo del CIO, le preoccupazioni per la recrudescenza dell’influenza spagnola hanno perseguitato la concorrenza. Anche se l’ultima ondata ha colpito l’Europa nel primavera del 1920, i giornali riportano ancora voci di nuovi focolai nelle settimane precedenti i giochi.

Sebbene un certo numero di atleti olimpici sia morto a causa dell’influenza negli anni precedenti i giochi, i documenti storici mostrano il virus non ha avuto un impatto diretto sull’evento stesso. Tuttavia, pianificare un’Olimpiade all’indomani sia di una guerra che di una pandemia era tutt’altro che facile per i belgi con risorse insufficienti e troppo stressate.

Focolaio di influenza spagnola a Boden, in Svezia, nel 1918. Immagine: Wikimedia Commons

Una farsa olimpica?

I Giochi di Anversa sono seguiti da vicino dopo il Giochi inter-alleati, tenutosi a Parigi nel 1919, che riunì i soldati delle potenze alleate di stanza in Francia e Belgio e non ancora smobilitati.

L’evento popolare ha visto grandi folle, nonostante le preoccupazioni per l’influenza, e ha fornito un maggiore impulso per andare avanti con le Olimpiadi ancora più ambiziose. Funzionari olimpici britannici detto in una lettera al quotidiano The Referee di Sydney,

Rinnovando il suo diritto a questa Olimpiade, lei [the city of Antwerp] dice ai suoi tiranni di ieri: ‘Pensavate di aver spezzato il mio spirito e rovinato le mie fortune. Hai fallito.’

Il Comitato Olimpico Belga ha rifiutato di invitare atleti degli Imperi Centrali che hanno combattuto nella guerra: Germania, Austria, Ungheria, Bulgaria e Impero Ottomano. Anche la neonata Unione Sovietica ha rifiutato di partecipare.

La squadra britannica di tiro alla fune ai Giochi del 1920.
Immagine: Bibliothèque nationale de France, dipartimento Estampes et photographie, EI-13 (727)

Questa intrusione della politica nei giochi si è rivelata impegnativa per il CIO. Durante la prima guerra mondiale, de Coubertin aveva dichiarato la neutralità olimpica, e è stato citato sul quotidiano italiano La Stampa nel 1915 come aperto alla Germania che ospita i giochi l’anno successivo. (Il Olimpiadi di Berlino 191616 sono stati infine cancellati a causa della guerra.)

Il CIO fece anche ogni sforzo per vendere le Olimpiadi del 1920 come una celebrazione della pace. Anversa è stata la prima Olimpiade, ad esempio, a presentare i famosi cinque anelli ad incastro progettati per rappresentare “l’unione dei cinque continenti e l’incontro di atleti da tutto il mondo”.

Manifesto delle Olimpiadi del 1920.
Wikimedia Commons

Ma non tutti erano favorevoli all’idea che l'”Olimpismo” potesse promuovere la pace dopo la guerra. L’assistente del sottosegretario agli affari esteri del Regno Unito, Eyre Crowe, ha condannato le Olimpiadi come “una farsa internazionale” e si unì a un coro di funzionari governativi che si opponevano al finanziamento di una squadra olimpica britannica.

Anche il Comitato Olimpico Belga, e gli stessi atleti, collegarono esplicitamente i giochi alla guerra.

Durante le cerimonie di apertura, gli organizzatori hanno rilasciato colombe in aria, ma hanno anche tenuto una funzione religiosa in memoria degli atleti alleati che erano stati uccisi. Anche i funzionari militari hanno svolto un ruolo chiave nell’organizzazione e nella messa in scena degli eventi: la squadra americana è arrivata in Europa, ad esempio, solo grazie a un trasporto militare dell’ultimo minuto.

Pochi fan e un fallimento finanziario

Proprio come i Giochi di Tokyo, De Coubertin e il CIO erano sottoposti a notevoli pressioni per garantire che le Olimpiadi di Anversa si svolgessero, nonostante le circostanze difficili.

Dopo una pausa di otto anni dopo le Olimpiadi del 1912, de Coubertin si rese conto che ospitare le Olimpiadi del 1920 era essenziale per difendere la propria posizione di prima competizione sportiva internazionale al mondo.

Era consapevole che si stavano organizzando giochi alternativi, tra cui il 1921 Olimpiadi femminili a Montecarlo, che era stato pianificato, in parte, a causa della riluttanza delle Olimpiadi a consentire una gamma completa di eventi femminili.

Il 14 agosto 1920, i Giochi di Anversa si aprirono con più di 2.600 atleti in competizione. Diversi hanno ottenuto un notevole successo, tra cui il nuotatore hawaiano-americano, Duca Kahanamoku, che ha vinto l’oro e stabilito un record mondiale nei 100 metri stile libero. Ma nel complesso, la qualità della concorrenza era notevolmente diminuita.

Il campione olimpico di nuoto Duke Kahanamoku alle Olimpiadi di Anversa nel 1920.
Immagine: Wikimedia Commons

La guerra è stata la causa: molti atleti famosi sono morti o sono tornati feriti e non sono stati in grado di competere. La squadra britannica, ad esempio, ha perso diverse stelle dell’atletica leggera – Gerald Anderson, Kenneth Powell e Henry Ashington, tutti dei club sportivi di Oxbridge.

Altri atleti era morto di influenza, tra cui nove volte medaglia olimpica Martin Sheridan.

Anche il numero di tifosi è stato inferiore alle aspettative degli organizzatori: molti locali non hanno potuto permettersi l’alto costo dei biglietti. Il basso interesse locale ha portato a perdita di 600 milioni di franchi per il Belgio, ed entro tre anni, il Comitato Olimpico Belga aveva andato in bancarotta.

La fretta di ospitare i giochi potrebbe spiegare solo in parte il suo fallimento finanziario. Il governo belga accantonare 4 milioni di franchi fra per finanziare la competizione, ma ha esaurito rapidamente i soldi ed è stato costretto a racimolare denaro attraverso raccolte fondi locali e vendendo cimeli.

Allo stesso modo, i comitati olimpici americani, britannici e francesi hanno avuto difficoltà a raccogliere fondi per inviare atleti in Belgio. Sulla scia della guerra, in mezzo a una recessione economica globale, pochi governi avevano soldi da spendere per lo sport.

L’apertura delle Olimpiadi del 1920. Immagine: Wikimedia Commons

“Ci siamo sentiti male quando l’abbiamo visto”

Il Belgio a corto di soldi non era pronto ad accogliere gli atleti, per non parlare di un gran numero di fan. Walker Smith, atleta di atletica leggera statunitense, descritto dormire su culle “senza materassi” in dormitori che ospitano da 10 a 15 uomini per camera.

Aileen Riggin durante i Giochi Olimpici del 1920 ad Anversa. Immagine: Wikimedia Commons

La situazione alimentare è stata altrettanto desolante, con gli atleti a cui è stato offerto solo un panino, un caffè e “una sardina” per colazione. Sono stati costretti a comprare il proprio cibo: il Belgio continuava a ricevere aiuti a causa della scarsità di cibo.

Anche gli impianti sportivi erano in rovina. Lo Stadio Olimpico era appena terminato quando sono iniziati i giochi: la pista era incompleta e molte delle gare si sono svolte in condizioni fangose.

I nuotatori hanno affrontato circostanze ancora più difficili: i belgi non avevano costruito una piscina, ma invece costruito un telaio di legno in un corso d’acqua esistente.

Aileen Riggin, la medaglia d’oro nell’evento trampolino di tre metri femminile, ricorda tuffarsi in un canale, parte delle antiche difese della città, e nell’acqua comune a tutti gli sport nautici.

Ci siamo sentiti male quando l’abbiamo visto. […] Una piscina di 50 metri non chiedeva troppo, ma ovviamente il Belgio ha fatto il meglio che poteva. Questo avvenne subito dopo la guerra.

Faceva così freddo che molti nuotatori dovettero essere salvati dall’ipotermia. Erano incoscienti e alcuni di loro erano davvero messi male e dovettero essere trascinati fuori.

Gara di nuoto in un canale alle Olimpiadi di Anversa. (Duke Kahanamoku è nella corsia 5).
Immagine: Wikimedia Commons

L’eredità di Anversa

Nonostante queste difficoltà, i belgi hanno riportato un’Olimpiade di successo. Il rapporto del CIO ha definito i giochi una nobile causa, ma ha ammesso che “per i belgi il successo è stato relativo”.

Secondo il CIO, una delle lezioni che hanno imparato è quanto fosse costoso ospitare i giochi [and] che è imprudente intraprenderle senza avere in mano il capitale necessario.

Nella fretta di ospitare i giochi del 1920, il CIO, gli organizzatori locali e altri comitati nazionali commisero errori evitabili e costosi.

Sfortunatamente, come ha dimostrato la lunga storia di Olimpiadi politicizzate e costose, alcuni di questi errori erano destinati a ripetersi.

Keith Rathbone, Docente, Storia moderna europea e storia dello sport, Università Macquarie

Questo articolo è ripubblicato da La conversazione sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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